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El rover Perseverance de la NASA llegará a Marte esta semana: lo que debes saber

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NASA, 16 de febrero de 2021

Se espera que Perseverance, el rover más sofisticado de la NASA hasta el momento, aterrice en la superficie de Marte este jueves 18 de febrero. Lo hará alrededor de las 3:55 p.m., hora de Miami.

El rover ha hecho su travesía por el espacio desde su despegue en Cabo Cañaveral, Florida, a finales de julio. Cuando llegue a Marte, el Perseverance habrá recorrido más de 470,7 millones de kilómetros en su viaje desde la Tierra.

El rover Perseverance es la primera misión de la NASA que buscará signos de vida antigua en otro planeta. Justamente, para ayudar a responder la gran pregunta: ¿hubo alguna vez vida en Marte? El rover explorará el cráter Jezero, el lugar de un antiguo lago que existió hace 3.900 millones de años, en busca de microfósiles en las rocas y el suelo de ese sitio.

Junto al viaje del Perseverance hay un experimento para volar un helicóptero, llamado Ingenuity, por primera vez en otro planeta.

Esto es lo que debes saber sobre lo que ocurrirá esta semana.

¿Cómo seguir la exploración del rover Perseverance?

Desafortunadamente, no podremos ver al rover, del tamaño de un vehículo SUV, aterrizar en la superficie de Marte. Simplemente, aún no hemos llegado a ese punto, tecnológicamente hablando.

Pero la NASA invita a sintonizar su conteo regresivo y comentarios de aterrizaje, que se transmitirán en vivo a partir del jueves a las 2:15 p.m., hora de Miami. Puedes ver el evento a través del canal de televisión público de la NASA, el sitio web. La aplicación, YouTube, Twiter, Fecebook, Linkedln, Twitch, Daily Motion o THETA, TV. Por primera vez, la agencia también ofrecerá un programa en español para el aterrizaje.

Durante la cobertura del aterrizaje, el equipo de control de la misión de la NASA podrá confirmar si el Rover Perseverance aterrizó de manera segura en la superficie de Marte.

Naturalmente, el rover tiene sus propias cuentas de Twiter y Fecebook. Allí puedes revisar actualizaciones del equipo de la misión desde la perspectiva del rover Perseverance. Y también puedes apostar que el rover Curiosity y el módulo de aterrizaje InSight le darán la bienvenida a Perseverance a su nuevo hogar, el planeta rojo.

La agencia tiene formas divertidas para formar parte de la emoción de la cuenta regresiva. Entre ellos, tomas de fotos y actividades para niños y estudiantes. También puedes seguir cada paso del aterrizaje del rover Perseverance en un interactivo de la NASA o incluso registrarte para una experiencia virtual del aterrizaje.

«Si hay algo que sabemos, es que aterrizar en Marte nunca es fácil», explicó Marc Etkind, administrador asociado de comunicaciones de la NASA.»Pero, al ser el quinto rover de la NASA en Marte, Perseverance tiene un pedigrí de ingeniería y un equipo de misión extraordinarios», añadió.

Apenas unas semanas tras el aterrizaje, si todo va según lo planeado, las cámaras y los micrófonos de la nave espacial mostrarán la perspectiva del rover por primera vez.

Aterrizaje del rover Perseverance en Marte: «7 minutos de terror»

Si tiene éxito, el rover Perseverance protagonizará el noveno aterrizaje de la NASA en Marte. Pero, primero, tiene que pasar por los infames «siete minutos de terror».

El tiempo de ida que tardan las señales de radio en viajar desde la Tierra a Marte es de unos 10,5 minutos. Lo que significa que los siete minutos que tarda la nave espacial en aterrizar en Marte transcurrirán sin ninguna ayuda o intervención de los equipos de la NASA en la Tierra.

Los equipos terrestres le dicen a la nave espacial cuándo comenzar la etapa EDL (entrada, descenso y aterrizaje, por sus siglas en inglés). Desde allí, la nave espacial se hace cargo y el control de la misión comienza una agonizante espera.

El rover Perseverance es el más pesado con el que la NASA ha intentado aterrizar hasta ahora: más de una tonelada métrica.

La nave espacial golpea la parte superior de la atmósfera de Marte moviéndose a 19.312 kilómetros por hora. Y tiene que reducir la velocidad a 0 kilómetros por hora siete minutos más tarde, cuando el vehículo aterrice suavemente en la superficie.

El escudo térmico de la nave soportará un pico de calentamiento de 1.298,8 grados Celsius, 75 segundos después de ingresar a la atmósfera.

El rover Perseverante tiene el objetivo de llegar a un antiguo lecho de lago de 45 kilómetros de ancho y el delta de un río. Hasta ahora, es el sitio más desafiante para el aterrizaje de una nave espacial de la NASA en Marte. En lugar de ser plano y liso, el pequeño lugar de aterrizaje está plagado de dunas de arena, acantilados escarpados, rocas y pequeños cráteres. La nave tiene dos actualizaciones, llamadas Range Trigger y Terrain-Relative Navigation, para navegar por este sitio difícil y peligroso.

El Range Trigger le indicará al paracaídas de 21,48 metros de ancho cuándo debe desplegarse según la posición de la nave espacial 240 segundos después de entrar en la atmósfera. Una vez que se despliega el paracaídas, el escudo térmico se desprenderá.

La Terrain-Relative Navigation del rover Perseverance actúa como un segundo cerebro. De hecho, utiliza cámaras para tomar fotografías del suelo a medida que se acerca rápidamente y determina el lugar más seguro para aterrizar. Esta actualización puede cambiar el lugar de aterrizaje hasta 609 metros, según la NASA.

La carcasa trasera y el paracaídas se separarán después de que se desprenda el escudo térmico. Lo que sucederá cuando la nave espacial esté a 2 kilómetros sobre la superficie marciana. Los motores para el aterrizaje en Marte, que incluyen ocho retrocohetes, se dispararán para ralentizar el descenso de 305,7 kilómetros por hora a aproximadamente 2,7 kilómetros por hora.

Después, ocurrirá la famosa maniobra de la grúa aérea que hizo aterrizar el rover Curiosity. Cordones de nailon bajarán el vehículo 7,62 metros por debajo de la etapa de descenso. Luego de que el rover Perseverance aterrice en la superficie de Marte, los cables se desprenderán y la etapa de descenso volará y aterrizará a una distancia segura.

La misión: ¿qué hará el rover?

Una vez que el rover haya aterrizado, comenzará la misión de dos años de Perseverance. Primero, pasará por un período de «salida» para asegurarse de que esté listo.

El Perseverance buscará evidencia de vida antigua. Estudiará el clima y la geología de Marte y recolectará muestras que eventualmente regresarán a la Tierra en la década de 2030.

Por esa razón, el rover Perseverance es también la máquina más limpia jamás enviada a Marte. Está diseñado para que no contamine las muestras marcianas con microbios de la Tierra que puedan proporcionar una lectura falsa.

El cráter Jezero se escogió como el hogar del Perseverance, porque hace miles de millones de años la cuenca era el lugar de un lago y delta de un río. Las rocas y la tierra de esta cuenca podrían proporcionar evidencia fosilizada de vida microbiana pasada. Así como más información sobre cómo era el antiguo Marte.

«Los sofisticados instrumentos científicos del Perseverance no solo ayudarán en la búsqueda de vida microbiana fosilizada. También ampliarán nuestro conocimiento de la geología marciana y su pasado, presente y futuro», dijo Ken Farley en un comunicado. Farley es uno de los científicos del proyecto para Marte 2020.

El camino que atravesará el rover Perseverance tiene aproximadamente 24 kilómetros de largo, un «viaje épico» que llevará años, indicó Farley. Sin embargo, lo que los científicos podrían descubrir sobre Marte, vale la pena el viaje. Para lograr sus objetivos, el Perseverance conducirá a 0.16 kilómetros por hora, tres veces más rápido que los vehículos exploradores anteriores.

El vehículo también lleva consigo instrumentos que podrían ayudar a una mayor exploración en Marte en el futuro. Entre ellos está el MOXIE, el Experimento de Utilización de Recursos In Situ de Oxígeno de Marte. Este experimento, aproximadamente del tamaño de una batería de automóvil, intentará convertir el dióxido de carbono marciano en oxígeno.

Esto no solo podría ayudar a los científicos de la NASA a aprender cómo producir combustible para cohetes en Marte, sino también oxígeno que podría usarse durante la futura exploración humana del planeta rojo.

Ingenuity, el primer helicóptero en otro planeta

El rover Perseverance no viaja a Marte por sí solo. En la exploración está Ingenuity, que será el primer helicóptero en volar sobre otro planeta.

Después del aterrizaje, el rover también encontrará una superficie agradable y plana para dejar caer el helicóptero Ingenuity. De modo que tenga un lugar para usar como helipuerto para sus posibles cinco vuelos de prueba durante un período de 30 días. Esto ocurrirá dentro de los primeros 50 a 90 soles, o días marcianos, de la misión.

Una vez que Ingenuity se asiente en la superficie, el Perseverance conducirá a un lugar seguro a distancia. En ese momento, usará sus cámaras para observar el vuelo de Ingenuity.

Ingenuity pesa solo 1,8 kilogramos y cuenta con cuatro palas de fibra de carbono, celdas solares y baterías.

Marte tiene una atmósfera increíblemente delgada. Por esto, el diseño de Ingenuity tenía que ser liviano e incluir rotores más grandes y más rápidos que los de los helicópteros típicos de la Tierra para elevarlo en el aire.

Si el Ingenuity tiene éxito, podría allanar el camino para que aviones robóticos más avanzados se utilicen en futuras misiones a Marte, tanto robóticas como humanas, según la NASA. //CNN

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